2011年5月24日

人類的演化特徵,在《重返人類演化現場》

大腳趾,讓人類能夠直立行走;拇指,讓人類的手能使用工具;咽頭,讓人類能夠說話;笑、眼淚、親吻,則讓人類可以彼此緊密聯繫在一起。這六項特徵,不僅都有密切的關聯,也都促使人類的大腦變的更大、更複雜。就是因為這些特徵,人類在動物界中才如此出類拔粹、獨一無二。科學作家 Chip Walter 在《重返人類演化現場》中,帶領讀者認識人類的演化特徵。

重返人類演化現場

為什麼我們會哭,會笑,會親吻,還有獨一無二的大腳趾、拇指和咽頭?

Thumbs, Toes, and Tears: And Other Traits That Make Us Human (2006)

原文作者:Chip Walter,譯者:蔡承志
出版社:漫遊者
出版日期:2011年3月

為什麼人之所以為人?這可得歸功於下列六大特徵:大腳趾、拇指、咽頭、笑、哭、親吻。

  1. 大腳趾:500萬年前,圓瘤狀的大腳趾,在南方古猿類現身。在人體結構上,伴隨著腿拉直、骨盆縮短外攤、脊柱呈S形、枕骨大孔移至顱底中央等變化,讓人類能夠直立行走,同時改變了我們對世界的看法和行為,並塑造出一種全新的心智。
  2. 拇指:200萬年前,巧人(Homo habilis)有了尺側對屈 (ulnar opposition)[註1]的拇指,使人類得以依循意願,精準抓握、操作物件,進而製造工具。猿猴雖然也有可對屈的拇指,但無法像人類拇指那樣能轉動繞出個大弧,無法精準運用手 指。而且,為了製造工具,觀念必須可以在心智間傳承,因而也開始發展語言的能力。製造工具與語言,其實是相關聯的。製造工具,不只是造出工具,還讓我們的大腦重新組構;我們的大腦,才能依循雙手和世界互動的方式來理解這個世界。
  3. 咽頭:咽頭(pharynx),在舌根正後方到食道之間。增大的咽頭、下降的喉頭(larynx),使人類可以開口說話,但也因呼吸道與食道之交叉點,帶來哽噎致死的風險。其他的動物,都不會面臨這種危險,因為牠們的呼吸道與食道是獨立的兩根管子。
  4. 笑、哭、親吻:這些裝載在我們顱骨內的原始驅力,都是一種溝通形式。而且,只有人類會笑,在呼氣時笑(黑猩猩的是喘息);只有人類會流下情緒性(心理性)的眼淚;只有人類會接吻。笑、哭,是具有社會性的行為;親吻,則屬於擇偶的行為。
  • 大腦前額葉皮質:高階思維的進行場所,有運用「工作記憶」[註2]的本領,這讓我們有排定優先順序的能力。其實,我覺得「大腦」才是人類最重要的特徵。由於,前述六大特徵,都能使大腦更為複雜。人類也因為大腦,才能在動物界中獨一無二。
  • 美國微生物學家 Lynn Margulis 曾論稱,蛤、螺類群的外殼,就是套上生物外衣的技術製品。進一步延伸,我們也可以說,人類的科技、建設等技術製品,也都是我們的延伸;人類的發明,也是生物演化的又一種表現。(第274頁)

《重返人類演化現場》,精彩描述了人類獨有的演化特徵。大約相同時期出版的另一本書,《大腦、演化、人》,也是在探討人類之所以獨一無二的關鍵。有興趣的人,可以一起閱讀。

不過,看完後還是有下列疑問,特此註記:

  1. 什麼是神經元濕體(neuronal wetware)(第83頁)?
  2. 看了第126頁的圖,還是不能明白,為什麼猿類不會噎死?因為這個圖看起來,猿類的食道與呼吸在咽頭的位置也有相交,和人類差不多。
  3. 第142頁提到,前額葉皮質(prefrontal cortex)在30萬年前的直立人時,還不存在。以後就快速發展,如今每個人都有這個最複雜的區域,腦的總體積因而增長25%~30%。這段文字看起來,是說前額葉皮質是人類所獨有,但就我所知,哺乳類動物也有大腦前額葉皮質,只是小很多。可能是作者有誤。

註釋:

  1. ulnar opposition,尺側對屈。書中誤翻為”尺骨對屈”。尺側是那一側?面向手掌,小指那一側有尺神經,前臂骨內側的是尺骨。所以,尺側對屈,可以說是向尺神經、尺骨一側彎曲的意思。
  2. 工作記憶,讓我們得以將一項想法或記憶擺在一旁(暫存),把注意力轉移到其他事項,過後再重拾先前思路。這項能力,被神經生物學長歌曼瑞克胥稱為「人類演化中最重要的成就」(《記憶的秘密》,2004年,第69頁)。

 

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